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¿Cómo funciona exactamente la quimioterapia?

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La quimioterapia es una herramienta poderosa en el arsenal del médico para combatir y, a veces, curar el cáncer. Pero, ¿qué es exactamente y cómo funciona?

Aquí exploramos qué es la quimioterapia e investigamos cómo se enfoca realmente en las células cancerosas.

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¿Qué es la quimioterapia?

La quimioterapia, aunque normalmente se asocia con el tratamiento del cáncer, en realidad es un término que se usa para cualquier medicamento que se use para tratar una enfermedad. Se diferencia de otros métodos de terapias para combatir el cáncer, como la cirugía o la radioterapia, ya que tiende a afectar a todo el cuerpo del paciente en lugar de a los sitios específicos.

Suele utilizarse para tratar cánceres que han hecho metástasis (diseminación) a otras partes del cuerpo desde la fuente original (también conocido como tumor primario).

Los principales objetivos de la quimioterapia son: -

  • Mata el cáncer por completo (mejor resultado),
  • Controlar la propagación y el crecimiento del cáncer y;
  • Paliación o alivio de la gravedad del dolor de una enfermedad en particular como el cáncer.

La dosis, el horario y los medicamentos utilizados para la quimioterapia dependerán del tipo de cáncer en cuestión, el historial médico del paciente, el área de superficie corporal y el peso, la edad y la etapa en la que se encuentra cualquier cáncer descubierto. Las frecuencias de tratamiento tienden a variar, pero pueden ser días consecutivos seguidos de períodos sin tratamiento para permitir que las células sanas del cuerpo tengan tiempo de recuperarse.

Cómo la quimioterapia cura el cáncer

En los mejores casos, la quimioterapia puede curar el cáncer por completo. En este sentido, significa que las células cancerosas se destruyen por completo y se evita que regresen.

La mayoría de los médicos nunca usan este término cuando se trata de cáncer, aunque pueden mencionarlo como un posible resultado de la terapia. Como cualquier tratamiento relacionado con las drogas, nunca hay garantía de cura, aunque ese es, en última instancia, el objetivo.

Dicho esto, sucede, pero suele llevar muchos años y es posible que no elimine todas las células cancerosas del cuerpo.

Cómo se usa la quimioterapia para controlar el cáncer

Cuando no es posible una curación completa, la quimioterapia se usa a menudo para al menos controlar el crecimiento y la diseminación del cáncer. La quimioterapia puede reducir el tamaño de los tumores y, a menudo, reduce el tamaño del cáncer a su ubicación actual.

En la mayoría de los casos, la quimioterapia no destruye por completo todos los rastros de cáncer, pero es eficaz para controlar los casos crónicos. En este sentido, se puede comparar con tratamientos para enfermedades cardíacas o diabetes.

En algunos otros casos, es posible que el cáncer se haya tratado con éxito inicialmente, pero luego se muestra que regresa. Si esto ocurre, la quimioterapia se puede volver a administrar.

Cómo se usa la quimioterapia para paliar el cáncer

El último uso principal de la quimioterapia en víctimas de cáncer es como paliativo. Generalmente llamada quimioterapia paliativa, o simplemente paliación, se usa para aliviar los síntomas causados ​​por el cáncer.

Por lo general, se administra en las etapas tardías o avanzadas del cáncer y no puede controlar ni prevenir la propagación de un caso ya crónico. En estas circunstancias, la quimioterapia se puede utilizar para encoger uno o más tumores que están causando al paciente dolor o presión extremos.

¿Cómo funciona un tratamiento de quimioterapia?

Es posible que ya sepa, o no, que los medicamentos que se usan en la quimioterapia para tratar el cáncer actúan dirigiéndose a las células de rápido crecimiento o división. Esto incluye muchas de las células normales del paciente, como las que se encuentran en la piel, el cabello, los intestinos y la médula ósea.

Una vez administrado, el cóctel de fármacos circula por todo el cuerpo del paciente en el torrente sanguíneo. Por esta razón, también se conoce como una forma de tratamiento sistémico.

Los medicamentos están especialmente diseñados para atacar y matar células en el proceso de dividirse o dividirse en dos. Los cuerpos humanos están formados por miles de millones de células y, cuando están completamente desarrolladas, la mayoría de las células del cuerpo humano no se dividen ni se multiplican con tanta frecuencia.

Tienden a necesitar hacer esto solo cuando necesitan reparar algún daño. Cuando se dividen, tiende a ser relativamente controlado y predecible.

"Cuando las células se dividen, se dividen en 2 nuevas células idénticas. Entonces, donde había 1 celda, ahora hay 2. Luego se dividen para hacer 4, luego 8 y así sucesivamente". - Cancer Research Reino Unido.

Las células cancerosas, por otro lado, continúan dividiéndose hasta que hay una masa de células. Estas masas de células tienden a llamarse bultos o tumores.

Debido a que las células cancerosas se dividen constantemente, es más probable que se vean afectadas por los medicamentos que se usan para la quimioterapia. Pero, desafortunadamente, tiende a haber algún daño colateral a las células en división normal al mismo tiempo.

En general, esto es inevitable ya que el tratamiento de quimioterapia se dirige a todo el cuerpo en lugar de a un sitio específico como la cirugía o la radioterapia. Lamentablemente, este es un efecto secundario o un inconveniente importante de la quimioterapia sobre otros métodos de tratamiento.

Los medicamentos de quimioterapia administrados hacen esto al dañar los genes de la célula en su núcleo o al interrumpir la célula durante la división.

"Algunos medicamentos dañan las células en el punto de dividirse. Algunos dañan las células mientras hacen copias de todos sus genes antes de dividirse. Es mucho menos probable que la quimioterapia dañe las células que están en reposo, como la mayoría de las células normales.

Es posible que tenga una combinación de diferentes medicamentos de quimioterapia. Esto incluirá medicamentos que dañan las células en diferentes etapas del proceso de división celular. Esto significa que hay más posibilidades de matar más células ". Cancer Research UK.

¿Cuál es la tasa de éxito de la quimioterapia?

Las posibilidades de éxito de la quimioterapia varían según el tipo de cáncer en cuestión. Tiende a funcionar muy bien para cánceres como el cáncer de testículo y el linfoma de Hodgkin, por ejemplo.

Sin embargo, para otros cánceres, la quimioterapia nunca lo curará por sí sola. En estos casos, la quimioterapia tiende a formar parte de un paquete de otros tratamientos.

Para cánceres como el cáncer de mama o el cáncer de intestino, la cirugía es el tratamiento principal seguido de un ciclo de quimioterapia para ayudar a prevenir la remisión (retorno). Para los cánceres difíciles de curar, la quimioterapia también se puede utilizar para ayudar a reducir los tumores, aliviar los síntomas y, en general, extender / mejorar la calidad de vida de un paciente.

En un estudio de 2006, un equipo logró cuantificar el éxito de la quimioterapia en pacientes con pulmones. Coleccionando y estudiando 761 muestras tumorales, encontraron una proteína particular llamada ERCC1 que durante mucho tiempo se sospechaba que permitía que ciertos cánceres fueran quimioresistentes.

Según sus resultados, los tumores que carecían de la proteína a menudo experimentaron una mejora en la eficacia de la quimioterapia y la mayoría vivía al menos 14 meses más con 47% sigue vivo después de cinco años. Sin embargo, los tumores portadores de ERCC1 no mostraron una mejora notable con la quimioterapia.

De hecho, los pacientes que no recibieron quimioterapia tendían a vivir un poco más que los que sí. Pero para otros cánceres, los resultados son bastante alentadores. Según el informe 2016-2017 de la Sociedad Estadounidense del Cáncer, las tasas de supervivencia del cáncer por quimioterapia son bastante buenas.

Los porcentajes varían desde un pequeño porcentaje hasta 90%+dependiendo del tipo de cáncer y su etapa de desarrollo.

¿Puede la quimioterapia matarte?

Dado el funcionamiento de la quimioterapia, existe la posibilidad de que la terapia pueda matar al paciente. "Mata o cura", como dice el viejo adagio.

Una investigación británica sobre el uso de la quimioterapia en 2008, encontró que era un poco más de una cuarta parte de los pacientes.

"La investigación del NCEPOD [Investigación confidencial nacional sobre el resultado del paciente y la muerte] investigó más de 600 muertes dentro 30 días de recibir quimioterapia, ya sea como tratamiento contra el cáncer o como cuidados paliativos para aliviar los síntomas ".

Resultados mostrados 43% de los pacientes sufrieron una toxicidad significativa relacionada con el tratamiento a pesar de recibir otro tratamiento para reducir los efectos secundarios de la quimioterapia.

Los asesores de investigación creen que más de uno de cada cuatro de los pacientes murió a causa de estos efectos secundarios en lugar de por cáncer, una preocupación cuando 14% de los pacientes estaban tomando el tratamiento para curarlos del cáncer.

De hecho, la investigación concluyó que 19% de los que murieron no deberían haber recibido el tratamiento en absoluto ". - Pharma Times.

Otras investigaciones en el Reino Unido en 2016 también encontraron un número preocupantemente alto de muertes de pacientes por quimioterapia. Pero por preocupante que parezca, las posibilidades de sobrevivir al cáncer sin ningún tratamiento son relativamente bajas, lo que significa que los beneficios potenciales de la curación o el control superan con creces los riesgos.


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